Źródłosłów grecki i łaciński pozwala zdefiniować terroryzm jako sianie terroru - zawsze w sposób zorganizowany. Pierwsze akty terroru pojawiały się już w czasach starożytnych, gdy dość często dokonywano tak zwanych skrytobójczych morderstw. Jednak terroryzm w dzisiejszym rozumieniu zaczął kształtować się w XIX wieku. Najczęściej stały za nim grupy skrajnie prawicowe (chociażby Ku-Klux-Klan w Stanach Zjednoczonych), lewicowe (na przykład narodnicy w Rosji) i anarchistyczne (szczególnie aktywne na południu Europy - między innymi we Włoszech). Współcześnie terroryzm najczęściej wiąże się z radykalnym islamem, co wynika z tego, że najgłośniejszych zamachów terrorystycznych dokonywały organizacje właśnie z tego kręgu kulturowego. Jest też jednym z największych problemów międzynarodowych. To sprawia, że na przykład Polacy coraz bardziej obawiają się aktów terrorystycznych. Zamach na World Trade Center 11 września 2011 roku rozpoczął nową epokę w historii - szczególnie w obszarze bezpieczeństwa.

W historii współczesnej Europy najgłośniej było o takich organizacjach, jak Irlandzka Armia Republikańska (IRA), która miała za cel przyłączenie Irlandii Północnej do Irlandii, czy ETA (Euskadi Ta Askatasuna - Baskonia i Wolność), walcząca o niepodległość Baskonii. W obu przypadkach pojawia się problem definicyjny, bo dla wielu są to organizacje walczące o niepodległość, dla innych zaś - terrorystyczne, jako że dla osiągnięcia swoich celów posługują się przemocą i aktami terroru. Wśród największych zamachów terrorystycznych XXI wieku, oprócz tego na World Trade Center, warto wspomnieć te w Moskwie (teatr na Dubrowce, 2002), Madrycie (pociągi podmiejskie, 2004), Londynie (metro i autobus, 2005), Bombaju (seria 10 zamachów, 2008) czy Mogadiszu (przed budynkami rządowymi, 2011).

18 marca 2015 miał miejsce zamach terrorystyczny w Tunisie. W Muzeum Bardo zginęły 23 osoby, w tym obywatele polscy. Odpowiedzialność za zamach wzięło na siebie Państwo Islamskie.

Współczesny terroryzm przyjmuje również mniej oczywiste formy, jak choćby cyberterroryzm, czyli ataki hakerskie na różne instytucje.