Jak w przypadku wielu innych dyscyplin sportowych, początków piłki nożnej należy doszukiwać się w czasach starożytnych. Już około 2300 lat temu w Chinach grano w grę cuju, która później dotarła między innymi do Japonii i Korei. Jednak właściwie wszystkie cywilizacje mają swoje odpowiedniki współczesnego futbolu - można je znaleźć chociażby u Eskimosów, Aborygenów, Indian czy Maorysów. W średniowiecznej Europie popularne były różne formy gier w piłkę. Niemniej uznaje się, że piłka nożna w obecnej formie ma swoje początki w XIX-wiecznej Wielkiej Brytanii, gdzie też spisano jej reguły. Odtąd do dziś rozbudza wyobraźnię kibiców, a piłkarze są prawdziwymi gwiazdami.

Mecze piłki nożnej rozgrywane są na boisku o długości 90-120 metrów i szerokości 45-90 cm. Dla meczów międzynarodowych FIFA (Międzynarodowa Federacja Piłki Nożnej, założona w 1904 roku) ustaliła standard 68 x 105 metrów. W meczu piłki nożnej biorą udział dwie drużyny, w każdej z nich występuje po 11 zawodników, w tym bramkarz. Najogólniejsza zasada gry jest prosta - trzeba trafić piłką do bramki drużyny przeciwnej. Piłkę należy kopać (stąd nazwa: nożna), jednak dozwolone jest też dotykanie jej głową czy klatką piersiową. Jedynie dotknięcie ręką jest karane - rzutem wolnym lub rzutem karnym (jeśli miało miejsce w polu karnym pod bramką). Na straży przestrzegania zasad stoi sędzia piłkarski, który może przyznać żółtą lub czerwoną kartkę karną. Ta druga wyklucza zawodnika z gry. Mecze futbolu rozgrywa się zwykle w ligach - lokalnych, krajowych i międzynarodowych. Największą popularnością cieszą się liga niemiecka (Bundesliga), angielska (Premier League), włoska (Serie A) czy hiszpańska (Primera Division).

Najlepsze drużyny europejskie grają z kolei w Lidze Mistrzów. Wśród mistrzostw międzynarodowych największą popularnością cieszą się mistrzostwa świata, które rozgrywane są co 4 lata. Z podobną częstotliwością odbywają się mistrzostwa Europy (Euro). Polska wspólnie z Ukrainą była organizatorem Euro 2012. Wśród najpopularniejszych polskich drużyn można wymienić na przykład Legię Warszawa, Wisłę Kraków, Widzew Łódź, Lecha Poznań, Pogoń Szczecin czy Śląsk Wrocław.