Linie lotnicze to przedsiębiorstwo, które świadczy regularne lub nieregularne usług przewozu pasażerów i towarów. Linie lotnicze wykonują swoje zadania na stałych trasach lub zależnych od indywidualnego zlecenia. Samoloty wchodzące w skład floty mogą należeć do przewoźnika lub być wypożyczone. Na rynku lotniczym funkcjonuje wiele sojuszy firm zawartych w celu maksymalizacji zysków.

Początek funkcjonowania regularnych linii lotniczych datuje się na 1919 r. Na terenie Niemiec powstaje pierwszy przewoźnik Deutsche Luft Reederei, kursujący na trasie z Berlina do Weimaru. Miesiąc później odbył się pierwszy międzynarodowy lot pasażerski z Paryża do Brukseli.

Jednymi z najstarszych, nadal funkcjonujących przewoźników są holenderskie linie KLM powołane do życia w 1919 r. Rok później uruchomiła swoje połączenia australijska firma Quantas. Dziś obie linie pełnią rolę narodowych przewoźników i jednych z największych przedsiębiorstw tej branży. Polska swych narodowych linii doczekała się w 1929 r. Polskie Linie Lotnicze "LOT" powstały ze zjednoczenia mniejszych podmiotów działających na krajowym rynku. "LOT' to linie państwowe. Spółka jest własnością Skarbu Państwa. Swój pierwszy międzynarodowy kurs odbyły do Bukaresztu. Kolejnymi kierunkami były Ateny, Bejrut i Helsinki.

Działalność linii wznowiono po II Wojnie Światowej. Flota "LOT" składała się głównie z samolotów radzieckich. W latach 70. pojawiły się pierwsze odrzutowe samoloty dalekiego zasięgu Ił-62. Maszyny pozwoliły na uruchomienie połączeń międzykontynentalnych z Montrealem i Nowym Jorkiem. W latach 80. firma rozpoczęła wymianę floty na samoloty amerykańskie. Do eksploatacji trafiły maszyny Boeinga i francuskie ATR-y. W latach 90. "LOT" uzupełnił flotę o brazylijskie Embraery. Najnowszym nabytkiem są samoloty Boeing 787 Dereamliner.

Linie lotnicze, aby realizować swoje usługi muszą posiadać certyfikat upoważniający do prowadzenia przewozu pasażerów, bagażu i towarów. Linie mogą wykonywać regularne loty na trasach według rozkładu. Mogą wykonywać też usługi czarterowe, czyli nieregularne loty w określonym przez najemcę kierunku.

Transport lotniczy uchodzi za jedną z najbezpieczniejszych form podróżowania. W historii linii lotniczych zdarzyło się jednak wiele tragicznych katastrof. Największy wypadek lotniczy wydarzył się w 1977 r. na Teneryfie. Doszło wówczas do zderzenia dwóch Jumbo-Jetów na pasie startowym. Śmierć poniosło 583 osoby. Historia polskiego lotnictwa cywilnego ma także wiele tragicznych momentów. W 1987 r w Lesie Kabackim rozbił się samolot "LOT' z 183 osobami na pokładzie. 10 kwietnia 2010 r. doszło do katastrofy rządowego Tu-154 na lotnisku w Smoleńsku. W katastrofie zginął prezydent Lech Kaczyński z małżonką, oraz 94 innych członków delegacji i załogi.

Ostatnim najtragiczniejszym wypadkiem w liniach lotniczych jest katastrofa samolotu Germanwings we francuskich Alpach. Maszynę rozbił celowo drugi pilot Andreas Lubitz. Na pokładzie zginęło 150 osób.